In reply to Indexing, filing systems, and the art of finding what you havee by Austin Kleon

What I have started doing last April, following a tip by Wouter Groeneveld during the first Dutch language Obsidian meet-up, is scanning notebooks (I use a camera above the notebook activated with a foot button, so you can quickly flip through it). Those scans are available as a folder in my notes app (obsidian.md), where I work through them to create an index first, and to turn them into notes within my digital system later when it becomes useful / of interest.

A writer has to have a system for going back through old work and finding ideas….

But I have a ton of material that never makes it online, and I need to get it out of my notebooks and into an indexed and fully searchable system. I think this will be easiest if I do it as I go, and keep it simple: the minute I finish a notebook, go back and type the whole thing into a .txt file and save it. (And back it up.)

I suspect that rather than being totally dreary, this transcribing step can also be a creative step, and I will see patterns of thought, generate new ideas…

Austin Kleon

Ever since I was a child in primary school, my mental image of a year has been that of a circle, with January and December at the bottom, and July and August at the top (you’ll notice that this means the months aren’t evenly spaced around the circle in my mental image, spring takes up less of the circle than the fall. It’s a mental image, not a precise graph, likely influenced by my childhood sense of the endlessness of summers, and the long period of darkening days of fall and winter).


My mental image of a year ever since childhood

This Monday I completed a full circle around that image: I’ve been reading my own blog posts from previous years on each day, to see which of those I can take an idea or notion from to convert into a note in my digital garden (named ‘Garden of the Forking Paths‘). Peter has been going around the circle with me I read today (which in turn prompted me to write this), starting from my posting about it last year. He’s been reading his old blogposts every day, not just to reread but also to repair links, bring home images to self-host, clean up lay-out etc. I’m sure I am and have been my own blog’s most avid reader ever since I started writing in this space 19 years ago, and like Peter had been using my ‘on this day’ widget to repair old blog posts since I added the widget in early 2019.

Now I’ve come full circle on reading those blogposts for a year to mine them for their ideas and notions. The next cycle until the summer of 2022 I am adding a layer.

I will of course be making another round through my own blogposts like I did before. Because sometimes I missed a day, I haven’t repaired all of them each day, and I may take new meaning from them the next time I read them.
The layer I’m adding is also reviewing the personal notes I made on this day last year. This concerns the daily notes I make (a habit I started in April 2020), the other notes I’ve created on a certain date (work notes, ideas, travel etc), and indeed the blog posts I converted to notes dated on this day last year.

I see Frank has also picked up on Peter’s posting, and is embarking on a year of reading his own daily postings as well. Like Frank, I have never blogged on this day of the year since this blog started. And like for his blog, that has now changed.

Going in circles… I suspect life is circles, not turtles, all the way down. At least when you get a bit older that is.

Amazingly useful plugins keep getting made for Obsidian. Plugins that help reduce friction to getting my material from other sources into flat markdown files that I then can edit, rework and do with as I see fit. Earlier I mentioned the Zotero plugins to extract PDF highlights and Zotero links into Obsidian. Today I started using the Kindle highlights plugin. It connects either to your Amazon account or you feed it your myclippings.txt file from your Kindle device.

It then pulls in your highlights into one note file for each book. You can edit the template for that note, to make sure it includes the information and metadata you want. Each highlight has a link directly to the highlight in your book, and when I click it opens my Kindle app on my Mac and jumps right to it.

Previously I would either download a CSV through the export notes function on a Kindle device which mails you your notes, or copy the myclippings.txt.

Using myclippings.txt is still the only way to get highlights from a book you did not add to a Kindle through Amazon (e.g. a direct upload from my Calibre library).

With one click, upon my first sync I now have about 100 notes with highlights from books I read. I never was a heavy highlighter, because of the friction of getting those highlights to a place where I could use them. That may now change.

Image: a screenshot of how highlights from one of my books now show up as notes in a markdown file, using the default template.

I’ve been using Zotero for over a year now. It is one of the elements that allowed me to leave Evernote, as it can automagically fetch scientific papers and their metadata for me, store web pages, clip PDFs from my browser etc.

Thanks to Nick Milo and Eleanor Konik discussing Eleanor’s Zotero/Obsidian workflow on YouTube, I found Bryan Jenks’ video on the same topic. Bryan Jenks’ nicely explains something I had seen other people reference.

First he discusses two Zotero plugins that are very useful to me:

  • Zotfile, this allows me to annotate and comment an article, and then extract and store that inside Zotero, with links back to the paper and the location in the paper the annotations and articles belong to.
  • MDnotes, which allows you to export material from Zotero in markdown.

Together they allow me to higlight and annotate an article, and export that as notes into my Obsidian notes. Even better, those notes have the links to the paper and page of an annotation still in them. Clicking them opens up Zotero in the right article, in the right spot. This way context is maintained while I further process my notes, and the actual reference is just a single click away.

This is already very nice and smooth.

Then towards the end he mentions another very useful thing: Dean Jackson‘s Alfred workflow for Zotero, Zothero, which a.o. allows fancy search methods of my Zotero database right from my main screen.

Half an hour very well spent, thanks to Bryan Jenkins.

De allereerste Nederlandstalige meet-up van Obsidian.md gebruikers was interessant en leuk! We waren met z’n vieren, Sebastiaan, Wouter, Frank en ik, en spraken bijna 2 uur met elkaar. Leuk om te vergelijken waarom en hoe we notities maken in Obsidian, te horen over de (vaak lange) historie die iedereen heeft met notities schrijven, met de hand of in een reeks tools. Het gesprek ging vooral over onze werkwijzen bij het toevoegen van notities, en in mindere mate over het gebruik van die notities.

Dat gebruik is zeker iets om over door te praten een volgende keer, en voor mezelf om bewuster bij stil te staan. Ik merk dat ik nog vooral in de modus zit om mijn collectie voldoende te laten groeien, en minder in het bewust raadplegen van mijn materiaal als ik met een onderwerp aan de slag ga, of iets wil maken. Tegelijkertijd merk ik wel dat ik nieuwe verbindingen leg tussen notities, en (omdat ik mijn oude weblog postings tot notities verwerk) tussen oudere en nieuwere gedachten waarover ik heb geblogd. En dat ik in het afgelopen half jaar een paar blogpostings en twee presentaties heb gemaakt die direct voortkomen uit het samenbrengen van bestaande conceptuele notities. Dat soort productieve uitkomsten is al heel nuttig, maar ik ben nog op zoek naar het een grotere rol geven van mijn notities in het reflecteren op een onderwerp, in het nadenken over vragen etc. Dit allemaal ten aanzien van conceptuele dingen dan, want m.b.t. mijn uitvoerend werk zijn mijn notities het werk als het ware.

Daarvoor is in ieder geval regelmatige blootstelling aan mijn notities nodig denk ik. Enerzijds door beter te weten wat ik er in heb zitten, en anderzijds door me in mijn workflow vaker bezig te houden met wat ik over een thema al heb bedacht, verzameld en geschreven. In de afgelopen weken ben ik daarom meer index-achtige notities gaan maken, emergente outlines. Door anderen wel maps of content genoemd, ik noem ze olifantenpaadjes. Zo’n notitie verwijst vooral naar bestaande notities, met wat zinnen er bij waarom ik die links bij elkaar plaats. Zo’n verwijs-notitie helpt me makkelijker de weg te vinden in mijn digitale tuin. Ik maakte eerder al emergente outlines maar die waren niet op navigatie gericht maar op het samenbrengen van notities in een ruwe verhaallijn, dus meer op schrijven gericht.
Een andere manier van blootstelling is via spaced repetition de inhoud van mijn notities voorbij laten komen, in de vorm van Anki vragen bijvoorbeeld. Sebastiaan liet gisteren zien dat hij een plugin aan het maken is die dat binnen Obsidian zelf doet, niet gericht op vragen of onthouden, maar gericht op herlezen.

De belangrijkste ingang voor hergebruik van mijn eigen materiaal is vaker mijn notities raadplegen als ik met een vraag aan de slag ga. Te veel leun ik op mijn eigen actieve herinnering, en dat leidt vaak tot reconstructie van dingen terwijl ik die al keurig heb uitgewerkt in mijn notities.

Wouter schrijft veel met de hand, en liet zien hoe hij al die handgeschreven pagina’s scant en in zijn Obsidian vault opneemt. Op die manier kan hij ze raadplegen en er naar verwijzen als hij er dingen uit tilt en in een notitie opneemt. Dit is een interessante manier. Al schrijf ik veel direct digitaal, ik maak ook veel handmatige aantekeningen, en er ligt hier een stapel A5 notitieboekjes. Nu heb ik ook een staande scanner met voetpedaal van CZUR, en die leent zich goed om snel notitieboekjes te digitaliseren realiseerde ik me na de meet-up. Daar maar eens mee experimenteren.

Tot slot, was ik blij met hoe prettig mijn Jitsi server werkte zo met z’n vieren. Benieuwd hoe dat gaat als je met een grotere groep bent. Alleen het scherm delen had een rare bug waarbij de bovenste strook van een scherm bleef hangen op het eerste beeld.

Wil je ook met andere Obsidian gebruikers in het Nederlandse praten over je ervaringen? Kom dan naar het #nederlands kanaal op de Obsidian Discord server.